Astrônomos detectam anel de poeira circunsolar perto da órbita de Mercúrio

Uma equipe de astrônomos do Laboratório de Pesquisa Naval dos EUA em Washington, DC, e da Universidade do Colorado, Boulder, encontrou evidências de uma fina névoa de poeira cósmica sobre a órbita de Mercúrio, formando um anel de 9,3 milhões de milhas (15 milhões de Km) de largura.

"Os cientistas nunca consideraram que um anel de poeira possa existir ao longo da órbita de Mercúrio, que é talvez por isso que não foi detectado até agora", disse o principal autor Dr. Guillermo Stenborg, da Divisão de Ciência Espacial do Laboratório de Pesquisa Naval.

“Eles achavam que Mercúrio, ao contrário da Terra ou de Vênus, é muito pequeno e muito próximo do Sol para capturar um anel. Eles esperavam que o vento solar e as forças magnéticas do Sol derrubassem qualquer excesso de poeira na órbita de Mercúrio.”

"Nós encontramos por acaso", acrescentou.
Ironicamente, Dr. Stenborg e seus colegas, Dr. Russell Howard e Dr. Johnathan Stauffer, tropeçaram no anel de poeira enquanto procuravam evidências de uma região livre de poeira perto do Sol.

A certa distância do Sol, de acordo com uma previsão de décadas, o poderoso calor da estrela deveria vaporizar a poeira, varrendo toda uma extensão do espaço.


Saber onde esta fronteira é capaz de dizer aos cientistas sobre a composição da própria poeira, e insinuar como os planetas se formaram no jovem Sistema Solar.

Até agora, nenhuma evidência foi encontrada de espaço livre de poeira, mas isso é em parte porque seria difícil de detectar da Terra.

Os pesquisadores imaginaram que poderiam resolver esse problema construindo um modelo baseado em imagens do espaço interplanetário do Observatório de Relações Solares e Terrestres da NASA (STEREO).

Em última análise, eles queriam testar seu novo modelo em preparação para o Parker Solar Probe da NASA, que atualmente está voando uma órbita altamente elíptica em torno do sol.

anel de poeira
Nesta ilustração, vários anéis de poeira circundam o sol. Esses anéis se formam quando as gravidades dos planetas 
puxam os grãos de poeira em órbita ao redor do Sol. 
Crédito da imagem: Goddard Space Flight Center da NASA / Mary Pat Hrybyk-Keith.

Eles queriam aplicar sua técnica às imagens que Parker enviará de volta à Terra e ver como a poeira perto do Sol se comporta.

Dois tipos de luz aparecem nas imagens STEREO: a luz da coroa solar e a luz refletida de toda a poeira que flutua pelo espaço. A luz solar refletida nesta poeira, que lentamente gira em torno do Sol, é cerca de 100 vezes mais brilhante que a luz coronal.

“Nós não somos realmente pessoas de poeira. A poeira perto do Sol só aparece em nossas observações e, geralmente, nós a descartamos ”, disse Howard.

O anel de poeira de Mercury foi um achado de sorte, uma descoberta lateral que os astrônomos fizeram enquanto trabalhavam em seu modelo.

Quando usaram sua nova técnica nas imagens STEREO, eles notaram um padrão de brilho aprimorado ao longo da órbita de Mercúrio, mais poeira, isto é, na luz que eles planejavam descartar.

"Não foi uma coisa isolada", disse Howard.

“Em todo o Sol, independentemente da posição da espaçonave, pudemos observar o mesmo aumento de 5% no brilho ou densidade da poeira. Isso disse que algo estava lá, e é algo que se estende por todo o Sol ”.
Fonte: Sci-News

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