O primeiro evento espacial de 2019 foi confirmado: Ultima Thule

O que quer que você esteja fazendo nas celebrações de ano novo, não será tão incrível quanto o New Horizons. No dia de ano novo, a sonda espacial vai aproximar bem perto de um objeto no cinturão de Kuiper chamado 2014 MU69 apelidado de Ultima Thule.

Ultima Thule
(NASA/JHUAPL/SwRI/Steve Gribben)

Isso fará de Ultima Thule o objeto mais distante do Sistema Solar a ser visitado por uma espaçonave (os últimos encontros das sondas Voyager foram com Saturno para a Voyager 1 e Netuno para a Voyager 2).

A New Horizons vem fazendo cochilos depois de deixar Plutão para trás há quase três anos e meio, em julho de 2015. Ela percorreu uma distância de quase um bilhão de quilômetros (1,6 bilhão de quilômetros) desde então, e está praticamente no cronograma.
No entanto, fixar uma data exata para o sobrevôo não era possível até recentemente, porque os cientistas da NASA não tinham ideia de quais perigos existiam no espaço ao redor do objeto. 

A New Horizons enviou suas primeiras imagens de Ultima Thule em agosto e, desde então, uma equipe tem trabalhado para mapear esses perigos para que eles possam planejar o melhor caminho para evitá-los, a uma velocidade vertiginosa de 50.700 quilômetros por hora (31.500 milhas por hora), mesmo um pequeno impacto poderia destruir a nave espacial. 

E eles não podem simplesmente assumir o controle em primeira pessoa do New Horizons, desviando obstáculos como você faria em um avião espacial de ficção científica. Eles precisam saber com antecedência o que estão lidando, porque a comunicação com a sonda é incrivelmente lenta.

New Horizons é 44.10 unidades astronômicas da Terra ou cerca de 6,11 horas-luz. Isso significa que, embora as ondas de rádio percorram a velocidade da luz, elas ainda levam mais de 6 horas para alcançar a sonda. 

Ultima Thule
 Composite of hundreds of images shot by LORRI. 
(NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

Mas, é claro, a equipe da New Horizons já viu o que há no espaço em torno do Ultima Thule usando o Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), e não há riscos como luas ou anéis que atrapalhem a viagem. 

A New Horizons estará viajando ao longo de uma linha bem direta e fará o reconhecimento com Ultima Thule a uma distância de apenas 3.500 quilômetros (2.200 milhas).

Se tivesse que desviar, seu sobrevôo teria sido uma distância muito maior e mostraria Ultima Thule com menos detalhes. A imagem acima mostra as duas distâncias de sobrevôo. O ponto amarelo no meio é Ultima Thule, e X marca a distância ideal de passagem aérea. O círculo maior é a distância que teria sido usada se os perigos tivessem sido detectados.

"Nossa equipe se sente como se estivéssemos andando junto com a espaçonave, como se fôssemos marinheiros empoleirados no ninho de corvos de um navio, olhando para os perigos à frente", disse Mark Showalter, líder do grupo de perigos, do Instituto SETI.

"A equipe estava em completo consenso de que a espaçonave deveria permanecer na trajetória mais próxima, e a liderança da missão adotou nossa recomendação."

Então, o que é Ultima Thule (pronunciado thoo-lee)? Embora seu nome seja estranhamente reminiscente de Conan, o vilão bárbaro Thulsa Doom, o significado é na verdade muito mais nerd.

Thule era uma ilha mítica que aparecia no extremo norte em mapas medievais; o nome significa "além de Thule", ou além das fronteiras de nossa esfera conhecida. 

O que sabemos é que é um pedaço irregular de rocha no cinturão de asteróides de Kuiper. São dois asteróides unidos ou um binário muito próximo, com um medindo cerca de 20 quilômetros de diâmetro e outro de 18 quilômetros de diâmetro (12 e 11 milhas). Tem um tom avermelhado e leva 296 anos para completar uma órbita completa do sol.

A abordagem mais próxima da New Horizons será logo após a meia-noite, às 00:33 hs, e espera-se que ela responda a algumas das questões mais candentes que temos sobre o Ultima Thule. O que exatamente é isso? Com o que se parece? O que faz vermelho? Qual é a composição da superfície? E tem metano ou gelo? 

Assim que essas perguntas forem respondidas, a equipe escolherá um nome permanente formal para enviar à IAU. Mas, por enquanto, todo mundo está se empolgando com o sobrevôo da história.

"A espaçonave agora é direcionada para o voo ideal, três vezes mais perto do que voamos para Plutão", disse o principal investigador da New Horizons, Alan Stern. "Ultima, aqui vamos nós!"

Fonte: Science Alert 

 

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